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Cómo terminará la pandemia

Ed Yong Escritor de ciencias en The Atlantic. 

¿Y ahora que? En las últimas horas del miércoles pasado, que ahora se siente como un pasado lejano, estaba hablando de la pandemia con una amiga embarazada que estaba a días de su fecha de parto. Nos dimos cuenta de que su hijo podría ser uno de los primeros de una nueva cohorte que nace en una sociedad profundamente alterada por COVID-19. Decidimos llamarlos Generación C.

Como veremos, la vida de la Generación C estará determinada por las elecciones realizadas en las próximas semanas y por las pérdidas que suframos como resultado. Pero primero, un breve cálculo. En el Índice Global de Seguridad de la Salud, una boleta de calificaciones que califica a cada país en su preparación para una pandemia, Estados Unidos tiene un puntaje de 83.5, el más alto del mundo. Rico, fuerte, desarrollado , se supone que Estados Unidos es la más lista de las naciones. Esa ilusión ha sido destrozada. 

El final del juego

Incluso una respuesta perfecta no terminará la pandemia. Mientras el virus persista en algún lugar, existe la posibilidad de que un viajero infectado vuelva a encender chispas frescas en países que ya han extinguido sus incendios. Esto ya está sucediendo en China, Singapur y otros países asiáticos que brevemente parecían tener el virus bajo control. En estas condiciones, hay tres finales posibles: uno que es muy poco probable, uno que es muy peligroso y otro que es muy largo.

La primera es que todas las naciones logran poner al virus al mismo tiempo, como ocurrió con el SARS original en 2003. Dada la extensión de la pandemia de coronavirus y la gravedad de muchos países, las probabilidades de un control sincrónico mundial parecen ser muy pequeñas.

El segundo es que el virus hace lo que han hecho las pandemias de gripe pasadas: se quema en todo el mundo y deja suficientes sobrevivientes inmunes. Este escenario de “inmunidad colectiva” sería rápido y, por lo tanto, tentador. Pero también tendría un costo terrible : el SARS-CoV-2 es más transmisible y mortal que la gripe, y probablemente dejaría atrás muchos millones de cadáveres y un rastro de sistemas de salud devastados. El Reino Unido inicialmente pareció considerar esta estrategia de inmunidad colectiva, antes de retroceder cuando los modelos revelaron las graves consecuencias. 

El tercer escenario es que el mundo juega un juego prolongado con el virus, eliminando brotes aquí y allá hasta que se pueda producir una vacuna. Esta es la mejor opción, pero también la más larga y complicada.

Para empezar, depende de hacer una vacuna. 

Si esto fuera una pandemia de gripe, sería más fácil. El mundo tiene experiencia en la fabricación de vacunas contra la gripe y lo hace todos los años. Pero no existen vacunas para los coronavirus, hasta ahora, estos virus parecían causar enfermedades que eran leves o raras, por lo que los investigadores deben comenzar desde cero. Los primeros pasos han sido impresionantemente rápidos. El lunes pasado, una posible vacuna creada por Moderna y los Institutos Nacionales de Salud entró en pruebas clínicas tempranas. Eso marca una brecha de 63 días entre los científicos que secuencian los genes del virus por primera vez y los médicos que inyectan una vacuna candidata en el brazo de una persona. 

Pero también es el paso más rápido entre muchos posteriores lentos. La prueba inicial simplemente informará a los investigadores si la vacuna parece segura y si realmente puede movilizar el sistema inmunitario. Luego, los investigadores deberán verificar que realmente previene la infección por SARS-CoV-2. Tendrán que hacer pruebas en animales y ensayos a gran escala para asegurarse de que la vacuna no cause efectos secundarios graves. Tendrán que determinar qué dosis se requiere, cuántas vacunas necesitan las personas, si la vacuna funciona en personas mayores y si requiere otros químicos para aumentar su efectividad.

“Incluso si funciona, no tienen una manera fácil de fabricarlo a gran escala”, dijo Seth Berkley de Gavi. Eso es porque Moderna está utilizando un nuevo enfoque para la vacunación.. Las vacunas existentes funcionan al proporcionar al cuerpo virus desactivados o fragmentados, lo que permite que el sistema inmunitario prepare sus defensas con anticipación. Por el contrario, la vacuna de Moderna comprende una astilla del material genético del SARS-CoV-2: su ARN. La idea es que el cuerpo pueda usar esta astilla para construir sus propios fragmentos virales, que luego formarían la base de las preparaciones del sistema inmune. Este enfoque funciona en animales, pero no está probado en humanos. Por el contrario, los científicos franceses están tratando de modificar la vacuna contra el sarampión existente utilizando fragmentos del nuevo coronavirus. “La ventaja de eso es que si necesitáramos cientos de dosis mañana, muchas plantas en el mundo saben cómo hacerlo”, dijo Berkley. No importa qué estrategia sea más rápida, Berkley y otros estiman que llevará entre 12 y 18 meses desarrollar una vacuna comprobada,

Es probable, entonces, que el nuevo coronavirus sea una parte persistente de la vida durante al menos un año, si no mucho más. Si la ronda actual de medidas de distanciamiento social funciona, la pandemia puede disminuir lo suficiente como para que las cosas vuelvan a la normalidad. Las oficinas podrían llenarse y las barras podrían bullir. Las escuelas podrían reabrir y los amigos podrían reunirse. Pero a medida que el status quo vuelve, también lo hará el virus. Esto no significa que la sociedad deba estar en un encierro continuo hasta 2022. Pero “necesitamos estar preparados para hacer múltiples períodos de distanciamiento social”, dice Stephen Kissler de Harvard.

Gran parte de los próximos años, incluida la frecuencia, la duración y el momento de los trastornos sociales, depende de dos propiedades del virus, que actualmente son desconocidas. 

Primero: estacionalidad. Los coronavirus tienden a ser infecciones de invierno que disminuyen o desaparecen en el verano. Eso también puede ser cierto para el SARS-CoV-2, pero las variaciones estacionales pueden no retrasar lo suficiente el virus cuando tiene tantos huéspedes inmunológicamente ingenuos para infectar. 

Segundo: duración de la inmunidad. Cuando las personas se infectan con los coronavirus humanos más leves que causan síntomas similares al resfriado, permanecen inmunes durante menos de un año. Por el contrario, los pocos que fueron infectados por el virus del SARS original, que era mucho más grave, permanecieron inmunes durante mucho más tiempo. Suponiendo que el SARS-CoV-2 se encuentra en algún punto intermedio, las personas que se recuperan de sus encuentros podrían estar protegidas por un par de años. Para confirmar eso, los científicos necesitarán desarrollar pruebas serológicas precisas, que busquen los anticuerpos que confieren inmunidad. También deberán confirmar que dichos anticuerpos realmente impiden que las personas se contagien o propaguen el virus. Si es así, los ciudadanos inmunes pueden volver al trabajo, cuidar a los vulnerables y anclar la economía durante los períodos de distanciamiento social.

Los científicos pueden usar los períodos entre esos episodios para desarrollar medicamentos antivirales, aunque dichos medicamentos rara vez son panaceas y tienen posibles efectos secundarios y el riesgo de resistencia. Los hospitales pueden almacenar los suministros necesarios. Los kits de prueba pueden distribuirse ampliamente para detectar el retorno del virus lo más rápido posible.  Como Aaron E. Carroll y Ashish Jha escribieron recientemente: “Podemos mantener abiertas las escuelas y las empresas tanto como sea posible, cerrándolas rápidamente cuando la supresión falla, y luego volviéndolas a abrir una vez que los infectados sean identificados y aislados. En lugar de jugar a la defensa, podríamos jugar más ofensivo “.

Ya sea a través de la acumulación de inmunidad colectiva o de la tan esperada llegada de una vacuna, al virus le resultará cada vez más difícil propagarse explosivamente. Es poco probable que desaparezca por completo. Es posible que sea necesario actualizar la vacuna a medida que cambia el virus, y es posible que las personas necesiten revacunarse regularmente, como lo hacen actualmente para la gripe. 

Nuevos modelos sugieren que el virus podría hervir en todo el mundo, desencadenando epidemias cada pocos años más o menos. “Pero mi esperanza y expectativa es que la severidad disminuya y haya menos agitación social”, dice Kissler. En este futuro, COVID-19 puede volverse como la gripe hoy en día, un flagelo recurrente del invierno. Quizás eventualmente se volverá tan mundano que, aunque exista una vacuna, grandes franjas de Gen C no se molestarán en obtenerla, olvidando cuán dramáticamente su mundo fue moldeado por su ausencia.

III. Las secuelas

Las desigualdades se ampliarán : personas con bajos ingresos serán los más afectados por las medidas de distanciamiento social, y lo más probable es que tengan las condiciones de salud crónicas que aumentan su riesgo de infecciones graves. Las enfermedades han desestabilizado las ciudades y las sociedades muchas veces, “pero no ha sucedido en la medida en que estamos viendo ahora”, dice Elena Conis, historiadora de medicina en UC Berkeley. “Somos mucho más urbanos y metropolitanos. Tenemos más personas que viajan grandes distancias y viven lejos de la familia y el trabajo”.

Después de que las infecciones comiencen a disminuir, seguirá una pandemia secundaria de problemas de salud mental. En un momento de profundo temor e incertidumbre, a las personas se les corta el contacto humano. Abrazos, apretones de manos y otros rituales sociales ahora están teñidos de peligro. 

Después de la pandemia, las personas que se recuperan de COVID-19 podrían ser rechazadas y estigmatizadas, al igual que los sobrevivientes de ébola, SARS y VIH. Los trabajadores de la salud se tomarán un tiempo para sanar: uno o dos años después de que el SARS azotara Toronto, las personas que lidiaron con el brote aún eran menos productivas y tenían más probabilidades de sufrir agotamiento y estrés postraumático. Las personas que pasaron por largos períodos de cuarentena llevarán las cicatrices de su experiencia. “Mis colegas en Wuhan señalan que algunas personas allí ahora se niegan a abandonar sus hogares y han desarrollado agorafobia”, dice Steven Taylor, de la Universidad de Columbia Británica.

Las pandemias también pueden catalizar el cambio social. Las personas, las empresas y las instituciones han sido notablemente rápidas en adoptar o llamar a prácticas que alguna vez pudieron haber arrastrado sus talones, como trabajar desde casa, hacer llamadas en conferencia para acomodar a personas con discapacidades, licencia por enfermedad adecuada y arreglos flexibles para el cuidado de niños . “Esta es la primera vez en mi vida que escucho a alguien decir: ‘Oh, si estás enfermo, quédate en casa'”, dice Adia Benton, antropóloga de la Universidad Northwestern. Quizás la nación aprenderá que la preparación no se trata solo de máscaras, vacunas y pruebas, sino también de políticas laborales justas y un sistema de salud estable e igualitario. 

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